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Le roman débute avec la sortie du couvent de Jeanne, une jeune aristocrate de 17 ans, qui se sent « prête à toutes les joies ». C'est une seconde naissance, sous le regard bienveillant d'un père aimé, esprit éclairé dont le souci premier est le bonheur de sa fille. Celle-ci en connaît les prémisses dans une idylle avec le vicomte Julien de Lamare, noble désargenté, qu'elle épouse. Ce mariage n'apporte à Jeanne aucun épanouissement sensuel, à l'exception d'un bref enchantement au cours de sa lune de miel en Corse. Au retour dans le domaine familial, la vie devient morose et Jeanne commence à discerner la vraie personnalité de son mari, intéressé et superficiel. Qui est donc le père mystérieux de l'enfant de Rosalie, sœur de lait et servante de Jeanne ? La suite du roman retrace la lente dégradation morale et sociale d'une femme bafouée et spoliée…