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Le jeune Huron, né de parents français disparus au Canada, qui débarque à Saint-Malo est reconnu par l’abbé de Kerkabon et sa sœur pour leur neveu, Hercule de Kerkabon, alias l’Ingénu. Lors du dîner offert à cette occasion, Mlle de Saint-Yves, « Basse Bretonne » fort jolie, s'éprend du jeune homme. Converti par sa nouvelle famille, il reçoit le baptême, avec Mlle de Saint-Yves pour marraine. L'Église s’oppose à leur mariage et la « fiancée » est enfermée dans un couvent. L’Ingénu s’illustre dans une bataille remportée sur les Anglais en Basse-Bretagne. Il part pour Versailles où il espère trouver la reconnaissance de ses services. Mais il est éconduit et enfermé à la Bastille où son compagnon de captivité, un vieux janséniste, l’éduque et le change « de brute en homme », tout en s'émerveillant de sa perspicacité. Cependant, sa famille intrigue pour le faire libérer, et sa fiancée est prête au sacrifice suprême pour obtenir sa grâce auprès d’un ministre corrompu…