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L'Ingénu, histoire véritable tirée des manuscrits du Père Quesnel est publié en 1767 sous la forme d'un roman sentimental, genre alors très en vogue.
Voltaire l'écrit dans sa propriété de Ferney, près de Genève, en pleine affaire Sirven – huguenot injustement accusé du meurtre de sa fille, et dont Voltaire prend la défense.
L'Ingénu est une réflexion sur les rapports entre sociétés « civilisées » et sociétés « sauvages », un sujet très discuté à l'époque. Jean-Jacques Rousseau, auquel Voltaire s'opposait, en avait fait l'objet de son Discours sur l'origine de l'inégalité entre les hommes(1755).
Cet ouvrage constitue également un pamphlet contre l'absolutisme et dénonce les luttes pour le pouvoir entre jésuites et jansénistes.