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Jeannot, fils d'un commerçant et Colin, fils d'un modeste laboureur, sont deux tendres amis auvergnats que la fortune soudaine du père de Jeannot, acquise par des moyens douteux, sépare brusquement. Devenu « marquis de la Jeannotière », Jeannot oublie son ami Colin qui attend en vain des réponses à ses lettres. Jeannot est sur le point d'épouser une « jeune veuve de qualité » quand un coup du sort s'abat sur la famille : ruinée, elle voit fuir tous les « amis » de la veille. Le conte de Voltaire réserve pour la fin une heureuse rencontre pour montrer la valeur de la vraie amitié et que « le bonheur n’est pas dans la vanité ».