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Rome, cité des Horaces, et Albe, cité des Curiaces, sont en guerre. Dans la famille romaine des Horaces, deux femmes maudissent cette lutte fratricide : Sabine, femme du jeune Horace et sœur des trois Curiaces, et Camille, sœur du jeune Horace et fiancée à l’un des Curiaces. Les rois ont décidé de remettre le sort de leurs cités à trois guerriers de chaque camp. Les champions désignés de part et d’autre sont les trois Horaces et les trois Curiaces. Le jeune Horace, orgueilleux et impétueux, se réjouit de cet honneur extraordinaire. Curiace, plus humain, déplore ce « triste et fier honneur ». Tous marchent au combat. Un seul en sortira vivant, au grand désespoir d’une sœur qui aura perdu deux frères et un fiancé…