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Les quelque 240 fables écrites par La Fontaine reprennent les intrigues d'apologues déjà connus, d'autres auteurs. Elles mettent en scène des animaux familiers ou exotiques, de la fourmi à l'éléphant en passant par le « roi » lion et le loup toujours cruel, les plus souvent représentés. Les côtoyant parfois (« Le lion amoureux d'une bergère »), ils incarnent les hommes, leurs fonctions, leurs défauts, leur bonté parfois, et toujours, dans la morale, la sagesse mesurée du bon sens populaire. Tout parle chez La Fontaine, même les plantes (« Le Chêne un jour dit au roseau… ») et les objets (« Le Pot de fer au pot de terre… »). Et ce que l'on retient aujourd'hui de cette parole, c'est, bien plus que des « morales », la magie de son charme poétique.