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Octave, le narrateur, qui est sincèrement épris, découvre que sa maîtresse le trompe avec un de ses amis. Pour lutter contre sa douleur, et après avoir blessé son rival dans un duel, il mène une vie de débauche, où il perd toute pureté et toute foi. À la mort de son père, il s’assagit et se retire à la campagne. Il fait la connaissance de Brigitte Pierson, dont il s’éprend. Elle est un plus âgée que lui, délicate et austère, mais il parvient à se faire aimer d'elle. L’idylle est brève, car dans son cœur perverti, incapable de croire à la vertu et à l'amour, surgissent des doutes et des soupçons. Il scrute avec méfiance le passé de Brigitte, se divertit à exciter sa jalousie et à lui révéler ses tristes expériences. Il souffre lui-même de sa méchanceté, demande son pardon et l’obtient. Après une nouvelle scène, encore plus cruelle, ils se réconcilient et décident de s’expatrier pour commencer une nouvelle vie. Mais un autre personnage intervient, Smith, homme honnête et modeste, qui aime Brigitte et réussit à se faire aimer d’elle…