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Ce roman, en grande partie autobiographique, relate les élans du cœur et les amours d'un jeune homme, Octave. Ayant été cruellement déçu et trompé par une femme, il mène pendant un certain temps une vie de débauche où oisiveté, fêtes et séduction deviennent son quotidien. La mort de son père vient mettre un terme à cette vie dissolue et l'incite à se retirer à la campagne. Octave y fait la connaissance d'une jeune veuve, qu'il séduit et à qui il finit par rendre la vie insupportable par ses soupçons, sa cruauté, son incapacité à profiter du bonheur. Les sentiments sont disséqués presque chirurgicalement par Musset, qui tente ainsi d'exorciser ses tourments en les sublimant.