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Colomba a pour cadre la Corse, au début du xixe siècle. Le colonel della Rebbia a été assassiné dans son village de Pietranera. Tout accuse ses ennemis jurés, l’avocat Barriccini et ses deux fils. Orso Della Rebia, qui était en garnison sur le continent pendant le drame, est un homme brave mais respectueux de la loi, et il refuse de se lancer dans la vendetta qui vengerait son père. Pourtant tout l’y pousse : les conseils de ses amis, les appréhensions de ses ennemis, et surtout les ardentes adjurations de sa sœur Colomba, obsédée par l’honneur de la famille. Orso est aussi retenu par un récent attachement, car il a fait la connaissance, sur le bateau du retour, de Lydia Nevil, une jeune Anglaise qu’il veut épouser. Colomba va jusqu’à mutiler le cheval d’Orso pour susciter sa colère. Alors qu’il est en route pour rejoindre miss Nevil et son père, il est attaqué par surprise…