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Émilie, élevée et protégée par Auguste, n’a pas pardonné à l’empereur d’avoir fait mourir son père. Elle se promet à Cinna si celui-ci tue Auguste. Cinna craint un moment de perdre cette occasion de la mériter, car l’empereur exprime sa lassitude du pouvoir et envisage d’abdiquer. Cinna l’exhorte à rester au pouvoir afin d’avoir le prétexte de l’immoler. Mais son complice Maxime, qui aime aussi Émilie, pénètre ses intentions et charge son confident Euphorbe de dévoiler le complot à Auguste. Dès lors, la décision que va prendre Auguste est jusqu’à la fin le fil rouge de la tragédie : punir ou pardonner ?