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La Normandie, en 1870, est occupée par les Prussiens. Dans une diligence se trouve réuni par hasard un microcosme représentatif de la société bourgeoise : des couples de notables, deux religieuses, un républicain et Boule de suif, une prostituée. Les bonnes gens manifestent envers cette « fille » un mépris hostile. L'arrêt dans une auberge contrôlée par les Prussiens se transforme en une « prise d'otages » bien particulière : le voyage ne pourra continuer que si Boule de suif accorde ses faveurs à l'officier, ce qu'elle refuse par patriotisme. La réaction des voyageurs bien pensants est alors peu conforme à leur « morale »…