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Le récit de « Boule de suif » prend place dans le décor de la Normandie, ce qui manifeste l'attachement de Maupassant à sa province natale. À l'instar de « La Maison Tellier », la ville, et plus particulièrement Paris, occupe une place réduite dans le récit.
« Boule de suif » est une nouvelle qui paraît en avril 1880 chez l'éditeur Charpentier dans Les Soirées de Médan, puis en 1884 chez Havard. Ce recueil des Soirées contient des nouvelles de Zola (L'Attaque du Moulin), de Huysmans (Sac au dos), de Céard (La Saignée), de Hennique (L'Affaire du Grand 7) et d'Alexis (Après la bataille), outre celle de Maupassant.
La genèse des Soirées de Médan, qui a pour thème la guerre de 1870, a longtemps fait l'objet d'un mythe selon lequel les six écrivains se seraient réunis à Médan dans la maison de Zola pour lire leurs écrits et les soumettre au jugement de chacun. Cette lecture a bien eu lieu, mais chez Maupassant, comme finissent par le rectifier Céard et Coldain, dans La Revue hebdomadaire du 28 novembre 1908, puis Léon Hennique, dans la Préface de l'édition de 1930 des Soirées de Médan. Lors de cette réunion, Maupassant est ovationné pour « Boule de suif » dont la supériorité est manifeste par rapport aux autres récits du recueil.
Flaubert, qui accompagne Maupassant dans ses débuts littéraires, prend connaissance en janvier 1880 des épreuves de la nouvelle, dont il reconnaît le génie dans une lettre adressée à sa nièce : « "Boule de suif ", le conte de mon disciple, dont j'ai lu ce matin les épreuves, est un chef-d'œuvre ; je maintiens le mot, un chef-d'œuvre de composition, de comique et d'observation. » Et en avril 1880, Flaubert écrit à Maupassant : « Tâche d'en faire une douzaine comme ça ! et tu seras un homme ! »
En 1901, les éditions Ollendorff réunissent plusieurs nouvelles dans le recueil Boule de suif, à savoir « Boule de suif », « L'Ami patience », « La Dot », « La Moustache », « Le Lit 29 », « Le Protecteur », « La Chevelure », « Le Crime au père Boniface », « Rose », « L'Aveu », « La Parure », « Le Bonheur », « La Vendetta », « Coco », « Auprès d'un mort », « La Serre », « Un duel », « Une soirée », « Le Vengeur », « L'Attente » et « Première neige ».