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L’action est située dans le Temple de Jérusalem. La reine Athalie qui règne sur les Juifs est une adoratrice de Baal. Elle a fait massacrer tous ses petits-enfants afin de mieux assurer son pouvoir. La lignée de David semble donc éteinte et, avec elle, l’espoir d’un rédempteur. Cependant, un enfant a échappé au massacre, Joas, élevé par le grand prêtre Joad et son épouse Josabet, sous le nom d’Éliacin. Le moment est venu, pour Joad, de révéler l’identité de l’enfant et de le faire proclamer roi. Athalie a fait un rêve annonciateur d’une fin proche pour sa puissance et sa propre vie. Découvrant l’existence d’Éliacin, elle exige que l’enfant lui soit livré. Joad refuse, fait fermer le Temple et couronne l’enfant. Cependant, les troupes tyriennes d’Athalie encerclent le Temple…