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L’action d’Atala se passe au xviiie siècle, en Louisiane. Au cours d’une chasse, Chactas, un vieil indien, raconte un épisode de sa jeunesse à René, jeune Français venu en Amérique pour fuir un passé douloureux. Tombé aux mains d’une tribu ennemie, Chactas échappe à la mort grâce à Atala, jeune Indienne convertie au christianisme. Ils sèment leurs poursuivants et vivent une idylle platonique dans la nature, avant de rejoindre un peuple laboureur installé auprès de l’ermitage du père Aubry. Atala ne peut répondre à l’amour de Chactas, car elle a été vouée à Dieu par sa mère mourante…