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Suite de Du côté de chez Swann qui évoque l'amour de Charles Swann pour Odette de Crécy, À l'ombre des jeunes filles en fleurs commence avec l'amour blessé du narrateur pour Gilberte, leur fille. De nouveaux personnages apparaissent, entre Paris et l'imaginaire Balbec sur la côte normande : un diplomate, un peintre, un écrivain, l'inquiétant Charlus et le séduisant Saint-Loup. Le charme du décor s'oppose à la cruauté des êtres, dans un discours qui s'apparente à une symphonie, entrecroisant ses thèmes à l'infini : amour, jalousie, comédie mondaine et vérité suprême de l'art.